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Zheng He: el viajero chino musulmán que fue a América antes que Colón

Zheng He: el viajero chino musulmán que fue a América antes que Colón, todos conocemos los nombres de los exploradores occidentales como Marco Polo, Fernando de Magallanes, Vasco de Gama, Cristóbal Colón y otros que han marcado en la historia de la exploración de mares y océanos. Cuando era una niña de primaria y secundaria, mis profesores me enseñaron la importante contribución de estos en la construcción de “La gran civilización del este y del mundo”. Nos hablaban sobre Marco Polo y sus aventuras en China, sobre Vasco de Gama y el éxito que tuvo al establecer una ruta marítima desde Europa a la India a través del Cabo de Buena Esperanza en África, cómo Colón descubrió América etc. Pero nunca nos hablaron sobre los exploradores orientales que hicieron historia primero.

Nombres como el de Ibn Battuta, Ibn Majid, Shamsuddin Abu Abdullah al-Moqaddasi, Ibn Fudhlan, Ibn Jubayr, Abu Bakr the Second (King of Mali), Piri Rey y muchos otros musulmanes, nunca fueron mencionados hasta que entré en la universidad y descubrí la importancia del Islam para la civilización mundial. Descubrí la belleza y la riqueza de nuestra civilización islámica, además de todos los personajes musulmanes que hicieron historia y dejaron su propia huella en la materia en la que se especializaban. Cada raza o grupo étnico que se convertía al Islam contribuyeron a la misma civilización islámica a la que todos pertenecían.

La juventud de Zheng He

Una de los personajes de oriente en el mundo de los viajeros y exploradores del mar que llamo mi atención fue el almirante musulmán Zheng He. Zheng He, el hombre que descubrió América antes que Colón. Nació a finales del siglo 14, en una pequeña ciudad en la región de Yunnan en la familia Hui, un grupo étnico musulmán chino. Su nombre de pila es “Ma He”. En china utilizan “Ma” como abreviación para “Muhammad”. Su familia afirmaba ser descendiente de un gobernador mongol en Yunnan o del rey Mohammed de Bukhara. Educado como musulmán, Ma Ha estudió las enseñanzas del Islam y memorizó el Corán a una temprana edad. Su padre y su abuelo realizaron la peregrinación a La Meca. Fueron muy relevantes en su educación, y fue gracias a ellos que el joven Ma He desarrolló una gran curiosidad sobre el mundo que le rodeaba. Los viajes que hicieron su padre y su abuelo contribuyeron en gran medida a su educación. Además de la educación religiosa, Ma He creció en una familia que hablaba chino y árabe, por lo que ambas eran su lengua materna. Quería saber todo sobre los países situados al oeste de China y estudió los idiomas, religiones, tradiciones, historia y geografía de estos.

Cuando Ma He tenía 10 años, el ejército de la dinastía Ming lo capturó en uno de sus ataques militares en Yunnan. Lo llevaron a Nanjing e hizo allí su entrenamiento militar. Tras esto, lo llevaron a Beijing para servir a Zhu Di, el príncipe de Yan y cuarto hijo del emperador fundador de la dinastía Ming. Gracias a sus habilidades, lealtad, honestidad, integridad y su genialidad, Ma He se convirtió en el mejor amigo y guardaespaldas del príncipe. Fue en este periodo de tiempo en el que salió a la luz la inteligencia, sabiduría y habilidades de líder de Ma He. Tras todas las campañas y batallas que dirigió de la mano del Príncipe Zhu Di durante 4 años, Ma He se convirtió en el comandante militar más poderoso de China.

Zheng He comienza sus exploraciones

Cuando el principe Zhu Di se convirtió en el nuevo emperador de la Dinastía Ming quiso recompensar a los oficiales que le habían apoyado. Ma He fue uno de ellos. En 1404, el nuevo emperador le otorgó el título de “el mandatario supremo de la la Agencia de la Casa Imperial”. Zhu Di decidió cambiarle el nombre de Ma por su nuevo título Zheng. Era la manera de Zhu Di de agradecerle por todo lo que había hecho y era también un honor imperial. Desde ese momento Ma He se convirtió en Zheng He.

Zheng He se convierte en almirante

Las conversaciones políticas que tenía con Zhu Di, las expediciones militares que sobrellevó, el contacto con personas de conocimiento, comerciar con mercaderes y todas las habilidades que obtuvo en su juventud, le abrieron puertas y nuevos horizontes: explorar el mundo. El emperador lo escogió como el comandante ideal para los grandes viajes al oeste. Tras convertirse en el comandante más poderoso de China, se convirtió en el mejor explorador marítimo. Su nuevo título era: el almirante Zheng He. Zhu di hizo a Zheng He responsable de todos los asuntos marítimos. Zheng He preparaba todo muy cuidadosamente antes de partir en sus misiones; estudiaba detalladamente las cartas navales, las navegaciones astronómicas, los calendarios del este y del oeste, astronomía, geografía, ciencias marinas, pilotaje y las construcción y reparación de barcos.

Desde el 1405 al 1433, Zheng He lideró 7 grandes expediciones marítimas. Cruzó los extensos océanos y mares varias veces. Desde el mar del sur de China hasta la costa este de África, atravesando el Océano Índico, el Golfo Pérsico y el Mar Rojo. Visitó más de 30 países de Asia y África y aprendió mucho de sus creencias y culturas. Es posible que durante una de sus expediciones realizara el peregrinaje a La Meca. Zheng He no era el único musulmán en esas expediciones. Los consejeros y traductores que viajaban con él, como Ma Huan, eran como él, chinos musulmanes.

La primera flota que Zheng He dirigió estaba compuesta de 27.870 hombres en 317 barcos, incluyendo a marineros, clérigos, intérpretes, soldados, artesanos, doctores y meteorólogos. Iba rumbo a Vietnam, Sri Lanka, Filipinas, Java y Sumatra. Los barcos que Zheng He dirigía medían 137.2 m de largo y 186 m de ancho. Podían cargar miles de pasajeros y cargamento como porcelana, oro, plata algodón, cobre y seda. Esos barcos eran mucho más grandes que los barcos que Colón utilizó para cruzar el Atlántico y varias veces mayor que cualquier barco de madera de la historia.

Zheng He viaja a Arabia

El viaje más importante y espectacular de Zheng He fue el cuarto, con 30.000 hombres, con rumba a Arabia. Cuando llegó a Arabia, 19 países enviaron embajadores a recibir los barcos de Zheng He con regalos para el emperador Zhu Di.

Tras su viaje a Arabia, viajó a la costa este de África y posiblemente llegó a Mozambique.

Tras la muerte del emperador Zhu Di en 1424, el nuevo emperador (Hongxi), detuvo inmediatamente las expediciones marítimas. China pasó a ser un país aislado durante los próximos 100 años. Zheng He fue nombrado comandante del puerto en Nanking y recibió órdenes para que deshiciese su ejército. Zheng He, decidió, con el apoyo de Xuande, quien sucedió a Hongxi, volver a realizar expediciones.

Zheng He llega a África y muere en India

En su séptimo y último viaje en 1433 (a los 60 años) Zheng He volvió a visitar el Golfo Pérsico, el Mar Rojo y África, murió en India en su viaje de vuelta.

Zheng He viajó a América antes que Colón

Se ha demostrado que Zheng He descubrió Ámerica y Australia en unos de sus viajes antes que lo hiciera Colón. Además, llegó a la costa del este de África y navegó desde el Cabo de Buena Esperanza a las islas de Cabo Verde antes que Marco Polo.

Cada vez que Zheng He llegaba a un país, volvía a China con productos exóticos como el marfil, camellos, oro y otros bienes.

Todas esas expediciones enviaban un mensaje al resto del mundo: China es una superpotencia política y económica. Pero Zheng He añadió otro aspecto importante a su viaje: llamar a la gente al Islam. Con sus consejeros musulmanes, Zheng He invitaba a la gente local a convertirse al Islam allá donde viajaran. En las islas indonesias de Java, Sumatra, Borneo entre otras, ya había pequeñas comunidades de musulmanes antes de que Zheng He llegara. La difusión del mensaje del Islam en el sureste de Asia comenzó unos 100 años antes gracias a los mercaderes árabes e indios. Zheng He favoreció el aumento del Islam en estas zonas.

Para facilitar la difusión del Islam de manera más rápida en el sureste de Asia, Zheng He estableció comunidades musulmanes chinas en Palembang, Java, La Península de Malaca y Filipinas. Su tarea era la de enseñar el islam en la zona y construir mezquitas u otros servicios sociales que los musulmanes necesitaran.

Tras su muerte, los musulmanes chinos del sureste de Asia continuaron el trabajo de Zheng He de diferentes maneras. Esto atrajo a más gente al islam en el sureste de Asia y dio fuerza a los musulmanes de las comunidades de Indonesia, Malasia, Filipinas y toda la zona del sureste de Asia.

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